La Tropicale sin Amissa Bongo

Entre el 22 y el 28 de enero de 2024 estaba previsto que se disputara en Gabón una de las más conocidas vueltas ciclistas por etapas del UCI Africa Tour, La Tropicale Amissa Bongo. Sin embargo, desde el 5 de julio de 2023, los organizadores anunciaron el aplazamiento indefinido de esta decimoséptima edición, una pésima noticia para el ya maltrecho calendario de ciclismo en este continente. El año pasado escribí para High Cycling un artículo a modo de previa sobre esta carrera y hoy retomo y actualizo para Le Puncheur parte de lo que ya escribí entonces, con la intención de que esta prueba no quede en el olvido. Ahí van mis diez claves sobre “La Tropicale Amissa Bongo”.

  1. Se trata de una vuelta por etapas organizada por la Fédération Gabonaise de Cyclisme (FEGACY) con el apoyo del Ministerio de Deportes. La de 2023 fue la decimosexta edición de La Tropicale Amissa Bongo. En 2021 y 2022 no pudo disputarse por la pandemia por COVID-19. La Tropicale hace honor también a su nombre y el clima es un factor determinante en su desarrollo. El calor húmedo forma parte de las principales dificultades del recorrido. Aunque los meses más lluviosos sean marzo-abril y octubre-noviembre, en enero también es alta la probabilidad de lluvia y las temperaturas medias se mueve entre los 25 y 30º. Como en la mayoría de las pruebas en África, la afición se vuelca y suele acudir mucho público en directo. La Tropicale ha sido hasta ahora, junto al Maratón de Gabón en Libreville, la prueba deportiva más importante e internacional para ellos cada año.

  1. Respecto al recorrido, siempre ha sido común que buena parte de las etapas se desarrollen en la Mesetas Batéké (Plateaux Batéké), en el sureste de Gabón, cerca de la frontera con República del Congo, en un territorio de sabana cercano a Franceville y Bongoville, esta última la localidad natal de Omar Bongo, padre de Amissa, donde se encuentra el panteón familiar. En la edición de 2023 la vuelta no pasó por esta parte del país, sino que comenzó en el norte, cerca de la frontera con Guinea Ecuatorial y Camerún (países que en alguna ocasión ha visitado la carrera), para ir hacia el interior y luego desplazarse hacia la costa, con etapas en Port Gentil y en las proximidades de la capital, Libreville. Lo habitual era también que se intentara recorrer gran parte del país: por ejemplo, en 2023, cinco de las nueve provincias de Gabón vieron el paso de esta vuelta. Como ocurre en el Tour du Faso, en La Tropicale no hay grandes dificultades montañosas, pues el terreno no ofrece en principio la dureza del Tour du Rwanda.

  1. Con el clima tan adverso y con las dificultades para llegar dentro de control de una parte importante del pelotón, se realizan etapas cortas, casi todas de menos de 150 kilómetros. Se busca el paso por carreteras en buen estado, lo que limita los recorridos por el país. Por lo que comentan los participantes, se va rápido, mucho: normalmente se marcan medias de velocidad altas, superiores a los 40 km/h. Lo normal era que muchas etapas acabasen en un sprint masivo y la general no se decidiera por grandes diferencias de tiempo. Si los grandes equipos lograban controlar la carrera y no había escapadas que marcasen diferencias, las bonificaciones solían ser determinantes para decidir al ganador final. Los que buscaban la escapada podían aprovechar que se corría por equipos de 6 ciclistas, lo que dificultaba que un único equipo pudiera controlar todos los ataques, salvo estableciendo alianzas con otros.

  1. ¿Quién fue Amissa Bongo? Esta vuelta a Gabón fue creada en el año 2006 como homenaje a Albertine Amissa Bongo Ondimba, la hija del entonces presidente de Gabón, Omar Bongo. Amissa falleció en 1993 a la edad de 32 años. Omar Bongo, presidente de Gabón desde 1967 hasta su muerte en 2009, debía sentir predilección por Amissa, porque no le puso el nombre de la prueba a ninguno de sus otros 52 o 53 hijos reconocidos, que, por supuesto, tuvo con más de 30 mujeres diferentes. La madre de Amissa era Marie-Joséphine Kama, una cantante gabonesa conocida como “la mama Patience Dabany.” Patience fue la primera mujer del presidente Omar Bongo, con el que estuvo casada entre 1959 y 1987, años en los que ejerció como primera dama. Tuvieron dos hijos: Amissa y Ali. Ali ha sido el presidente de la República de Gabón desde la muerte de su padre en 2009 hasta agosto de 2023. La Fondation Albertine Amissa Bongo Ondimba es una organización benéfica creada en 1998 y realiza acciones sociales y sanitarias destinadas especialmente a la población infantil del país. Amissa destacó como estilista, diseñadora de ropa y promotora musical, pero también desempeñó cargos en el gobierno de su padre relacionados con la educación y la cultura. Dentro de la familia Bongo Ondimba, que ha dirigido el país durante más de 50 años, Amissa era una imagen especialmente conocida y representaba en muchos sentidos la modernidad. En Gabón, como en otros países francófonos, el ciclismo es un deporte al que coloquialmente se le llama la «Petite Reine», la pequeña reina, y Amissa fue durante años precisamente una especie de princesa en el imaginario popular .

  1. En el palmarés de las 16 ediciones de La Tropicale disputadas entre 2006 y 2023, ha sido habitual el dominio de los equipos franceses, con ganadores como Anthony Charteau (2010 y 2011 como Bbox Bouygues Telecom y 2012 como Europcar), el guadalupeño Yohann Gène (2013 con Europcar y 2017 como Direct Energie), Frédèric Guesdon (2007, FDJ), Lilian Jégou (2008, FDJ), Matthieu Ladagnous (2009, FDJ), Adrien Petit (2016, Direct Energie), Jordan Levasseur (2020, Natura4Ever – Roubaix Lille Métropole) y Geoffrey Soupe (2023, TotalEnergies). Otros ciclistas extranjeros han ganado con equipos franceses, como el finlandés Jussi Veikkanen (2006, FDJ) y el italiano Niccolò Bonifazio (2019, Direct Energie). El ciclismo africano ha logrado tres victorias, con el eritreo Natnael Berhane (2014, Europcar), el marroquí Rafaâ Chtioui (2015, Skydive Dubai) y el ruandés Joseph Areruya (2018, con su selección). En 2020, el joven eritreo Natnael Tesfatsion perdió la general final el último día por culpa de las bonificaciones. La edición “más española” fue la de 2014, con Luis León Sánchez (Caja Rural) y Egoitz García (Cofidis) luchando por la victoria final, hasta la última etapa. También ha corrido en Gabón el veterano Paco Mancebo, en 2015 y 2016.

  1. ¿Qué lugar ocupaba La Tropicale Amissa Bongo en el calendario ciclista africano? En el crecimiento del ciclismo africano, la primera prueba importante fue sin duda el Tour de Faso, en Burkina Faso, que se disputa desde 1987 y ha tenido desde hace años categoría UCI 2.2., pero perdió su lugar poco a poco, sobre todo cuando en 2008 dejó de organizarla Amaury Sport Organisation (ASO). De este modo, La Tropicale en Gabón, desde su creación en 2006, fue la que poco a poco logró el mayor protagonismo, con la participación de equipos europeos importantes. Ya en 2008, La Tropicale ascendió de categoría y pasó de ser una prueba UCI 2.2. a UCI 2.1. Sin embargo, en los últimos años el Tour du Rwanda, disputado desde 2009, le ha hecho sin duda sombra a la Tropicale, sobre todo cuando Ruanda consiguió en 2019 convertirse en prueba UCI 2.1. y siendo la única prueba africana que no ha tenido que hacer un parón en los años de pandemia. La Tropicale volvió en 2023, tras el parón de dos años, dispuesta a recuperar su lugar en el UCI Africa Tour y los organizadores la reivindicaron como la mayor carrera africana (“la plus grande compétition cycliste professionnelle en Afrique“). Para recordar el ambiente de La Tropicale os recomiendo este vídeo de los propios organizadores presentaron en 2023. Además de los ciclistas participantes, podemos escuchar a Bernard Hinault, muy ligado a la prueba, a la que suele acudir desde hace años prácticamente en cada edición. De hecho, la dirección de la prueba siempre ha recaído en franceses.

  1. Era habitual la presencia en Gabón de algunos equipos europeos, sobre todo franceses y belgas, y de selecciones de países africanos. Entre el palmarés, también han logrado etapas ciclistas como Luis León Sánchez (2014), Nacer Bouhanni (2011), Thomas Voeckler (2012), André Greipel (2019), Daniel McLay (2015), Mikel Aristi (2017, la primera victoria profesional del vasco), Miki Fernández (2023),Tarik Chaoufi (2012), Daniel Teklehaimanot (2011), Natnael Berhane (2011), Lucas Carstensen (2018), Lorrenzo Manzin (2019 y 2020), Rinaldo Nocentini (2018), Yauheni Hutarovich (5 etapas entre 2009 y 2016), Jason Tesson (2 etapas en 2023), y Andrea Palini (4 etapas entre 2013 y 2016). El prometedor ciclista eritreo Biniam Girmay se destapó en Gabón con una victoria al sprint en la edición de 2019 y dos más en 2020.

  1. La Tropicale Amissa Bongo es una prueba especial para muchos ciclistas. El francés Pierre Rolland, logró en Gabón su primera victoria profesional, en 2007. El guadalupeño Yohann Gène encontró lejos del Caribe su territorio favorito y, además de sus dos victorias en la general, acumuló siete victorias de etapa en las 11 ediciones que disputó entre 2009 y 2019. Otro francés, Anthony Charteau puede decir que es seguramente uno de los pocos ciclistas que, además de haber logrado el maillot de la montaña del Tour de Francia (en 2010), se ha llevado la general final de la que entonces era la vuelta por etapas más importante de África (La Tropicale 2010, 2011 y 2012) y la de Asia (Tour de Langkawi 2007).

  1. Por supuesto, también acudía cada año a La Tropicale la selección de Gabón. Siempre ha habido polémica y chascarrillos dentro del país, incluso en la prensa local, en torno al papel de su selección nacional en la prueba más importante. Era habitual que pocos ciclistas gaboneses llegaran a la última etapa y, si lo hacían, ocupaban con frecuencia los últimos lugares de la clasificación. La Federación reconoce que ha faltado un programa estable que prepare a los ciclistas para La Tropicale. Muchas veces la selección de ciclistas se hacía pocas semanas antes de que se diera la salida. Al escaso tiempo de preparación se unía muchas veces la falta de medios. En 2023, tras casi tres años de parón por la pandemia, se concentraron en Calpe, en España, durante un mes junto al seleccionador, el exciclista vasco Abraham Olano. ¿Cómo llegó a ser seleccionador de la selección de Gabón en la Tropicale Amissa Bongo?Hace años, en octubre de 2015, Abraham recibió la propuesta a través del periodista Jacinto Vidarte, que trabajaba en la Fundación Alberto Contador, ya que esta fundación ha colaborado habitualmente cediendo bicicletas y material a Gabón. Realmente Olano colaboró con la Federación de Gabón de manera puntual, preparando casi en exclusiva La Tropicale, aunque en ocasiones alguna carrera más en África. A Olano le hubiese gustado conseguir para los suyos un calendario de pruebas modestas para foguearse y desarrollarse en Europa. Para él fue algo así como un trabajo “fijo discontinuo” que compatibilizaba con la Federación Guipuzkoana de Ciclismo, después de trabajar para la organización de La Vuelta a España entre 2004 y 2013. El ciclista vasco tuvo sus más y sus menos con la Federación, crítico con el planteamiento poco realista que limita las posibilidades de desarrollar el ciclismo del país. Residió algunos meses en Libreville, pero no acabó de encontrar suficientes fondos y apoyo del Gobierno para poder establecer un programa estable. Como explicaba Olano, no son profesionales, sino un grupo de chavales que sale con la bici los fines de semana por las escasas carreteras que tiene Gabón y entre semana trabajan como taxistas, pasteleros o lo que puedan.

  1. ¿Volveremos a ver el resurgir de La Tropicale? Es complicado saberlo. El golpe de estado militar del 30 de agosto de 2023 derrocó al hermano de Amissa, Ali. La junta militar («Comité para la Transición y la Restauración de las Instituciones») arrestó domiciliariamente al presidente, a su mujer y a su hijo Noureddin, acusándoles de alta traición, fraude y malversación de miles de millones de francos, durante unos días, para después liberarles, por ahora sin cargos, indicándoles que son libres de irse del país si lo desean. El presidente interino desde el 4 de septiembre es el militar Brice Oligui Nguema, comandante de la Guardia Republicana, y primo segundo de Ali Bongo. Aunque Oligui ha dado puestos de poder a los opositores en el gobierno provisional que supuestamente se encargará de dar los pasos hacia una transición democrática, algunos le ven como un Bongo más. Frente a otros golpes de estado de la zona, la junta militar gabonesa ha dejado claro en diferentes ocasiones que no quiere romper lazos con Francia, aunque ha abierto sus relaciones internacionales a otros países como China. Un detalle optimista que nos indica que el ciclismo no se ha parado del todo es que los organizadores de la prueba han publicado en su página en diciembre, como cada año, su premio al mejor ciclista africano de la temporada 2023, que ha recaído en Henok Mulubrhan. Desde mi punto de vista, es muy probable que La Tropicale vuelva dentro de uno o dos años, pero difícilmente asociado al nombre de Amissa, la hermana del presidente derrocado. Es hora de decir hasta luego o mejor, como homenaje a Abraham Olano, Gabón (“buenas noches” en euskera) a la que intentó ser la vuelta por etapas más grande del continente, la “Itzulia” de África.

Fotos: Tropicale Amissa Bongo