Los diez ciclistas «intrusos» en World Teams 2024

Hablando con Jorge Matesanz, me propuso un reto de «Le Puncheur» de esos que me gustan. ¿Qué ciclistas masculinos de equipos de máxima categoría (World Teams, WT) son «intrusos», los más sorprendentes, inesperados, extraños, diferentes…? He revisado la maravillosa «Guía de equipos» elaborada por Sergio Yustos y Ciclismo 280 para elegir los que para mí entrarían en esta clasificación. En la selección, he descartado a la mayoría de ciclistas sub23 y he echado un ojo a aquellos cuyos resultados y/o presencia en carrera queda muy desapercibida entre el resto de compañeros. También he mirado su clasificación UCI en los últimos años, comprobando si han tenido algún año bueno que justifique formar parte de este «nivel top», aunque los puntos que han logrado no han sido mi único criterio.

Seguramente los diez sean ciclistas estupendos y sus managers y directores cuentan con ellos por algo relevante que aportarán al equipo, pero si tuviera que elegir a diez entre los 514 ciclistas WT de 2024, esta sería mi selección. No pretendo llevar razón con esta lista: os animo a llevarme la contraria sobre estos ciclistas y destacarme sus virtudes y méritos, ¡yo encantado de leeros y aprender! No quiero olvidar un dato: cualquiera de los 10 han corrido ya más temporadas como profesionales que la mayoría de quienes leemos este artículo. Ojalá la temporada 2024 sea estupenda para todos ellos, yo sería el primero en alegrarme.

  1. Nicolas Debeaumarché (Mâcon, Francia, 25 años; Cofidis)

Nicolas ha llegado a Cofidis en 2024 tras tres años en el St Michel, de categoría UCI continental. Su club amateur de origen es Sprinter Club Olympic Dijon (DN1), en el que se formaron ciclistas como Tony Gallopin, Julien Bernard, Pierre-Luc Périchon o Jérémy Cabot. Su única victoria UCI fue en el Tour du Loir et Cher 2.2. en 2019, lo que le permitió probar esa temporada como «stagiaire» en un World Team, el Trek-Segafredo, con 21 años, pero no le fueron muy bien las cosas y prácticamente no acabó ninguna de esas carreras «con los mayores.»

Le incluyo en la lista porque, echando un ojo simplemente a los resultados que tuvo en 2022 y 2023, no acabo de ver qué ha justificado el salto a WT. Sí tiene mejores resultados y victorias en competiciones nacionales como junior y sub23, entre 2016 y 2021. Es un ciclista de la quinta de 1998, como su compañero de equipo Axel Zingle. Desde nuestra página defendemos que Debeaumarché terminará dando alegrías a Cofidis, porque en la web del equipo se autodefine como «puncheur.»

  1. Ayco Bastiaens (Aalst, Bélgica, 27 años, Soudal-Quick Step)

Bastiaens corrió con equipos locales sus años como Júnior y sub23 (2015-2019) y perdió la temporada 2020 en el VDM Van Durme-Michiels-Trawobo continental, parado por la pandemia. En esos años, logró algunas victorias, sobre todo mediante escapadas. Sorprendentemente, con 24 años, el Alpecin-Fénix de Van der Poel le fichó para su equipo de desarrollo (2021-2023). Un 7º puesto en el Tour de Bulgaria 2021 es uno de sus pocos top10 en tres temporadas. En 2023, acumuló 10 abandonos (DNF) en 40 días de competición.

Por eso tampoco era esperable para la mayoría que fichase por un World Team, el Soudal-Quick Step, además por dos años, 2024 y 2025. Con su altura (191 cm), Ayco asume que el rol que mejor se le da es el de gregario, protegiendo a sus líderes dentro del pelotón o tirando muchos kilómetros al frente del mismo, sobre todo en terreno llano. En su presentación con el Wolfpack, dijo que estar en este equipo era su sueño desde pequeño y que su prueba favorita es la Milán-Sanremo.

  1. Ahmed Madan (Bahrein, 23 años; Bahrain-Victorious)

Madan es desde el año 2021 la «cuota nacional» del país que costea el equipo WT, el único ciclista que tiene por bandera la de la licencia oficial. Ahmed no es un ciclista más y ha obtenido buenos resultados nacionales y continentales: campeón de Asia contrarreloj sub23 en 2022 y ganador de la crono de los Islamic Solidarity Games ese mismo año. Su papel, sin embargo, es más figurativo que real, porque solamente ha corrido con el equipo un puñado de pruebas, como el Tour de Hungría (2021, 2022, 2023), el Saudi Tour 2.1. (2022 y 2023) y el Gree-Tour of Guangxi (2023), con escaso éxito, salvo el hecho de que en 2023 sí consiguió acabar las tres vueltas que corrió, aunque fuese entre los últimos clasificados.

¿Podría plantearse el equipo sustituirle por otro corredor bahreiní? El único candidado podría ser Ahmed Naser, también de 23 años, quien logró una etapa del Tour of Salalah 2023 y que, tras pasar por el Bahrain Cycling Academy, probará en Italia con otro filial, el Cycling Team Friuli Victorious. Hay un paralelismo claro entre Ahmed Madan en Bahrain y Yousif Mirza en UAE. El emiratí Mirza corrió en el equipo WT entre 2017 y 2022 y, tras retirarse con 34 años, actualmente es uno de los directores deportivos del equipo.

  1. Michael Vink (Christchurch, Nueva Zelanda, 32 años; UAE Team Emirates)

Vink es un ciclista veterano con buenos resultados, pero lo que sorprende es que la mayoría de ellos los obtuvo antes de cumplir los 24 años: New Zealand Cycle Classic 2014, campeón nacional absoluto en 2012 y sub23 en 2011, … En 2011 corrió para el filial de Trek, para luego deambular por equipos UCI continentales australianos y probar en el club amateur francés Sojasun Espoir (2016-2017) del que salieron Pierre Rolland, Guillaume Martin, Julien Simon o Jason Tesson.

Lo sorprendente es que Vink llegara a UAE en 2023 con 31 años, tras su paso por St George y Bolton sin atesorar en sus dos temporadas previas ningún resultado UCI en carretera especialmente destacable, aunque sí es meritorio que haya sido tres veces campeón de una prueba nacional de cierto nivel como es el Tour of Southland. El equipo emiratí fichó a Michael por sus resultados en la plataforma ciclista MyWhoosh. En su primer año en UAE, en 2023, no atesoró muy buenos resultados, con abandono en 10 carreras (DNF), tal vez 2024 sí sea su año de confirmación en un WT.

  1. Tom Paquot (Rocourt, Bélgica, 24 años; Intermarché-Wanty)

Paquot es un ciclista que ha seguido una progresión muy lógica: Verandas Willems Junior (2017), el equipo de desarrollo de Bingoal-Wallonie sub23 (2018-2020), el Bingoal de segunda división o ProTeam (2021-2022) y salto al Intermarché WT desde 2023. Como Junior y sub23 sí consiguió algunas victorias nacionales de mérito, incluso por delante de su coetáneo Maxim Van Gils, pero sus resultados de 2022 quizá fueron un tanto discretos como para dar el salto a la máxima categoría. Igualmente, su temporada 2023 ha discurrido sin pena de gloria, con ningún top30. Ha comenzado 2024 en Australia, en el Tour Down Under, confiando en que los kilómetros en las antípodas puedan darle la vuelta a su rendimiento deportivo.

  1. Tim Naberman (Genemuiden, Países Bajos, 24 años; Team dsm-firmenich PostNL)

Naberman es un ciclista «de cantera» que procede del Development Team Sunweb sub23. Entre 2019 y 2021, en esa categoría previa, tiene como mejor resultado UCI un 9º puesto en la última etapa del Circuit des Ardennes International 2.2. en 2021. Sin embargo, algo debieron ver en su trabajo y potencial para que en 2022 diera el salto al equipo WT de DSM e incluso renovarle hasta 2025, pese a que en sus dos primeros años no haya tenido tampoco ningún resultado top.

El equipo confía en él para las clásicas e incluso ha debutado este último año en Flandes (abandono) y Paris-Roubaix (76º). En la página web del equipo dicen que le ven cualidades de futuro “capitán de ruta.” Yo apenas le he visto en cabeza de carrera ni en las crónicas, salvo quizá en una escapada larga en una etapa del Tour de Romandie 2022 y en otra del Circuit Franco-Belge 2022. En cualquier caso, es muy probable que si finalmente «se destapa» como un buen clasicómano, busque acomodo rápidamente en otro equipo, como le ocurre a muchos ex-DSM.

  1. Sergio Tu (Santo Domingo, República Dominicana- Taipei, Taiwán, 26 años; Bahrain-Victorious)

El padre de Sergio tenía una tienda de revelado de fotografías en Santo Domingo y de ahí que su nombre en chino, Chih Hao Tu, se transformase en Sergio Tu. El ciclista taiwanés ha tenido un periplo interesante por equipos UCI continentales y amateur europeos: Team Giant de Dinamarca (2016-2017), Team Sunweb sub23 (2018), el CCC sub23 polaco (2019), Lizarte-Kern Pharma (2020-2021) y Cycling Team Friuli (2022). Ha pasado muchos kilómetros a cola de pelotón y cuenta con bastantes abandonos (DNF).

Por «imposición» o recomendación de la marca de bicicletas Merida, la estructura de Lampre y más tarde Bahrain-Victorious, incluyeron entre 2015 y 2022 a un ciclista taiwanés, Chun Kai Feng, que apenas participaba en alguna carrera con el equipo esporádicamente durante el año. Con la salida de Chun-Kai-Feng al final de 2022, Bahrain buscó un sustituto también taiwanés. Sergio fue la opción elegida y, aunque en 2023 solo disputó una carrera UWT en Europa (estuvo 107 km escapado en la Eschborn-Frankfurt en Alemania), acumuló 140 puntos UCI a través de campeonatos nacionales y continentales asiáticos, superando a 13 de sus 30 compañeros en el Bahrain.

  1. Gijs Van Hoecke (Gante, Bélgica, 32 años; Intermarché-Wanty)

El veterano Van Hoecke llega a Intermarché en 2024 con un contrato de dos años. Hasta 2017, dedicó gran parte de sus esfuerzos a la pista, especializándose en la prueba de madison; fue campeón mundial en 2012 junto a Kenny De Ketele. En carretera, como sub23 fue 2º en la Paris-Tours Espoirs 2011 y al año siguiente debutó como profesional con el ProTeam belga Topsport Vlaanderen (2012-2016), consiguiendo su única victoria UCI en el modestísimo Trofeo Internacional Jong Maar Moedig 1.2. en 2014. Después firmó contratos bianuales con equipos WT: LottoNL-Jumbo (2017-2018), CCC Team (2019-2020) y AG2R Citroën (2021-2022).

Con estos equipos debutó en la única Gran Vuelta que ha corrido (Giro 2017) y sus directores confiaron en él para incluirlo en tres monumentos – Milán-Sanremo (4 participaciones, 88º en 2018), Tour de Flandes (8, 26º en 2017) y París-Roubaix (6, 21º en 2016) -, así como en muchas otras clásicas (11º en Paris-Tours 2021). Ha formado parte de los «trenos» de sprinters importantes como  Dylan Groenewegen y Danny van Poppel. Hombre de equipo, no logró demasiados momentos de brillo personal durante estas 6 temporadas al máximo nivel. En 2023 tuvo que bajar un nivel y correr para el ProTeam Human Powered Health estadounidense, pero tampoco acabaron de salirle demasiado bien las cosas.

Sinceramente, pocos esperábamos su vuelta al World Tour con Intermarché-Wanty (2024-2025). Su nuevo director, Aike Visbeek, explicaba así el fichaje: «Tiene experiencia en clásicas y sprints, todos dicen que es un compañero de equipo perfecto. Con su profesionalidad y actitud positiva y seria, agregará valor añadido y experiencia a nuestro grupo de jóvenes talentos”.

  1. Julien Vermote (Kortijk, Bélgica, 34 años; Team Visma-Lease a Bike)

Vermote es un ciclista de una calidad incuestionable, con victorias en Dwars door West-Vlaanderen-Johan Museew Classic 2012 y etapas en el Tour of Britain (2014 y 2016). Ha disputado 4 Tours y 3 Giros, así como hasta 18 monumentos. Tras formarse en el Beveren 2000 (2008-2010), dio el salto directamente al Quick Step y estuvo 6 temporadas con «los lobos» (2011-2017), muy productivas ya que sus mejores resultados los obtuvo allí. Después encadenó otros contratos menos exitosos con diferentes World Teams: Dimension Data (2018-2019), Cofidis (2020) y Alpecin (2021-2022). Nadie contó con Julien en 2023 y corrió en «kermeses» belgas con patrocinadores personales. La retirada temprana de Lennard Hofstede (29 años) le abrió un hueco en Visma, donde tendrá un rol de gregario experimentado.

  1. Vinicius Rangel (Cabo Frio, Brasil, 22 años; Movistar Team)

Me resistía a incluir al bueno de Vinicius en esta lista porque celebré su fichaje por Movistar tras ser 9º en el Mundial Junior en Ruta de 2021. Siempre le he visto potencial para pruebas de un día y pone mucho empeño de su parte, como recientemente vimos en su escapada en una etapa del Tour Down Under 2024. Sin embargo, si nos ponemos «resultadistas», lo que ha mostrado en Movistar Team en 2022 y 2023 posiblemente no justifique su presencia en un World Team.

Tiene aún edad de sub23 y probablemente habría «crecido mejor» fichando por algún equipo de desarrollo o seguido en la Copa de España Élite-sub23, donde sí obtuvo muy buenos resultados en 2021 en el Telcom-On Clima. Me encantaría verle triunfar, pero me temo que puede acabar siendo otro «juguete roto» como Abner González, el portorriqueño solamente un año mayor que Vinicius y que, tras tres temporadas en Movistar, ha tenido que recalar en el modesto equipo UCI continental portugués Efapel Cycling, sin ofertas de otros World Teams o ProTeams.

Fotos: oficiales equipos